세대(世代, generation)별 차이와 특성(62)

 

<나이와 능력 발휘(age and ability enlightenment)와 창의성>

    

틀렸어! 아인슈타인무슨 말인가? 현대 물리학의 토대를 마련한 아인슈타인은 서른 살 이전에 과학에서 획기적이고 창의적인 업적을 발휘하지 못하면, 대성하기가 영원히 불가능하다.“라고 말했다. 특수 상대성 이론을 발표할 당시에 그의 나이는 26세였다. 그는 젊은 천재의 등장을 기대했다. 그러나, ”젊은 천재의 번뜩이는 아이디어가 과학 발전의 원동력이라는 아인슈타인의 지론이 오늘 날에는 더 이상 적용되지 않는다고 한다. 조기 천재론 등장 이론이 오늘날 부정되고 있다는 주장에 대한 관련 근거를 후론함.

현대 물리학 천재의 전성기는 마흔여덟 살이나 된다. 도대체 무엇이 달라졌을까.

 

미국 오하이오주립대학교의 브루스 와인버그 교수와 노스웨스턴 대학교 벤저민 존스 교수 등 경제학자는 2011117(현지 시간) 미국 국립 과학원회보(PNAS)에 발표한 논문에서 노벨상을 받을 만큼 위대한 과학적인 발견은 이제 더 이상 젊은 사람들만에 의해서 만들어지지 않는다,”고 단언했다. 와인버그 교수팀은 1901~2008년 사이의 물리학 화학 생리 의학 분야에서의 노벨 상 수상자 525명을 추적해서 이들의 업적이 주로 어느 시기에 이뤄 졌는지를 조사했다. 그 결과 노벨상 초창기인 1901년부터 1905년 까지는 세분야 수상자의 3분의 240세 이전에 노벨상 수상 연구 를 진행했고 20%30세 이전에 성과를 거뒀다. 1934년까지만 해도 40세 이전의 업적으로 노벨상을 받은 학자가 무려 78%나 됐다.

 

그러나 시간이 지날수록 노벨상 수상 업적을 이룬 나이는 늦어져서 2000년 이후에는 30세 이전의 업적으로 노벨상을 받은 사례가 전무했다. 40세로 기준을 넓혀도 젊은 층의 수학적 아이디어가 중요한 물리학 분야에서만 전체의 19%가 상을 받았을 뿐이다. 와인버그 교수는 물리 화학 생리 의학 분야에서는 이제 더 이상 결정적인 돌파구를 마련해서 연구 단계를 끌어 올리는 젊은 과학자의 이미지를 찾아보기 어려워졌다.“고 관련 근거를 제시하기도 했다.

 

연구진은 그 이유로 전술한 학문 분야에서의 기초지식 습득에 걸리는 시간이 늘어났다는 점을 들었다. 실제로 20세기 초에는 노벨상 수상자의 대부분이 25세 이전에 박사학위를 받기조차 어려워 졌다. 아울러서 새로운 사실을 발견하기가 더 어려워진 데 다가 입증에도 더 오랜 시간이 걸리고 보다 많은 노력을 해야 한다는 점을 지적했다.

 

김정휘



 

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